אוצר ענק קבור 30 מטר מתחת לאדמה - באחד המקומות הצחיחים בעולם

כאלף ק"מ מסנטיאגו, בירת צ'ילה, נמצא מדבר אטקמה המבודד, ובו נמצא מקור האנרגיה של מרוצי פורמולה E — ליתיום ■ המינרל מאפשר את האחסון של אנרגיה בסוללות נטענות, שבהן משתמשים בבית, במחשב הנייד, בכיסאות גלגלים, בפאנלים סולריים — ומכוניות חשמליות, מדווחת רשת CNN

ניקי שילדס, CNN
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקים
האגם היבש במדבר אטקמה, צ'ילה
האגם היבש במדבר אטקמה, צ'ילהצילום: Francesco Mocellin, מתוך ויקיפדיה

מכוניות פורמולה E עתידניות למראה דוהרות דרך ערים ברחבי העולם במהירות של יותר מ–240 קמ"ש, ומאיצות מאפס למאה ב–2.8 שניות בלבד.

בלי חשמל, המכוניות האלה לא יגיעו לשום מקום — מכוניות המרוץ האלה מונעות באמצעות סוללה של 200 קילו־ואט, מתוצרת מקלארן אפלייד.

בחודש שעבר הגיע סבב מרוצי המכוניות החד־מושביות החשמליות לדרום אמריקה לכבוד הגרנד פרי החשמלי של סנטיאגו (Santiago ePrix) — העיר ההומה שמשמשת בית למרוץ פורמולה E של צ'ילה כבר שלוש שנים ברציפות. כאלף ק"מ צפונה מהבירה נמצא מדבר אטקמה המבודד, ובו נמצא מקור האנרגיה של פורמולה E.

מישורי מלח עשירים

השמש קופחת על הנוף הצחיח, באזור שבו יורדים מדי שנה כמה מילימטרים בודדים של גשם. זאת אולי נראית כמו שממה, אך המדבר הוא גם הבית של אחד מהמינרלים יקרי הערך והחשובים ביותר לחיים המודרניים: ליתיום.

אגם מלאכותי שנוצר כדי לייצר ליתיום. "אנחנו מאדים מים, וספגנו ביקורת על כך"צילום: בלומברג

החומר הזה חשוב משום שהוא מאפשר את האחסון של אנרגיה בסוללות נטענות, שבהן משתמשים בבית, במחשב הנייד, בכיסאות גלגלים חשמליים, בפאנלים סולריים — ובמכוניות חשמליות.

הליתיום שטמון מתחת למישורי המלח של מדבר אטקמה טומן בחובו רווחים עצומים. בצ'ילה יש הרבה ליתיום. המדינה הדרום אמריקאית תוארה כ"סעודיה" של הליתיום בשל העתודות העשירות שהיא מחזיקה במישורי המלח.

בצ'ילה יש 48% מעתודות הליתיום בעולם — כמעט כולן נמצאות במישורי המלח במדבר אטקמה, על פי ממשלת צ'ילה. המדינה אחראית גם לייצור 19% מתפוקת הליתיום העולמית, על פי רשות הסקר הגיאולוגי של ארה"ב.

מדבר אטקמהצילום: בלומברג

חברת הכרייה האמריקאית אלברמרל משלמת לממשל המקומי כדי לכרות במישורי המלח את הליתיום הנחשק. מישורי המלח שנמצאים בשליטת הממשל מסוגלים לייצר מספיק ליתיום כדי לייצר סוללות ל–1.2 מיליון מכוניות חשמליות בשנה.

תהליך הכרייה: ממלח לאבקה לבנה

ריכוזים גבוהים של ליתיום שרויים בתמיסת מלח שנשאבת בעומק של 30 מטר מתחת לפני הקרקע. בשורה של בריכות מלאכותיות, מי המלח עוברים תגובת שיקוע (פרסיפיטציה) — תהליך שמערב אידוי מים וסחיטה של מינרלים משניים ממי המלח ונמשך 18 חודשים.

אלברמרל מתחילה עם תמיסה מקורית שבה יש 0.2% ליתיום, אך בסוף התהליך יש לה 6% ליתיום. לאחר מכן החברה מעבירה את ריכוז הליתיום למתקן זיקוק באנטופגסטה, עיר המרוחקת כאלף ק"מ ממערב למדבר.

משם, ריכוז הליתיום מסונן, מיובש ונטחן לאבקה לבנה דקה.

מאחר שאין כמעט מים שנקווים באופן טבעי במדבר אטקמה, את המים צריך לשאוב ממקורות חיצוניים. זה תהליך שנוי במחלוקת; והאגמים המלאכותיים ואידוי המים נמצאים תחת פיקוח.

מאחר שכמות המים מוגבלת מאוד, ילידי האזור חוששים כי כמות המים שנדרשת כדי לייצר ליתיום — עד 1.9 מיליון ליטר מים לטונה ליתיום — עלולה לפגוע באספקה שלהם.

באגם המלח סלאר דה אטקמה (Salar de Atacama), למשל, ענף הכרייה משתמש ב–65% מהמים באזור.

"אנחנו מאדים מים במסגרת התהליך, וספגנו ביקורת על כך", אמרה אלן לני־פסאניו, שמנהלת את הפעילות של אלבמרל בצ'ילה, לניקי שילדס, מנחת התוכנית סופרצ'רג'ד ב–CNN.

מנסים להאריך את חיי הסוללה

לני־פסאניו הדגישה כי למרות ההשפעה על האזור, היתרון הוא שלסוללות ליתיום יכולה להיות תוחלת חיים "ארוכה מאוד".

"היופי בסוללה של מכונית חשמלית מדגם טסלה 3 הוא שהיא תחזיק מעמד עשר שנים, ויהיו לה חיים שניים בתור אחסון משני", היא אמרה. "לפיכך, בית שיש לו פאנלים סולריים יכול לאחסן את האנרגיה בסוללה כדי שבלילה עדיין יהיה לו חשמל. זהו מחזור אמיתי של הסוללה".

מחקרים נעשים כיום באוניברסיטת צ'ילה לגבי הדרכים להאריך את חייה של סוללת הליתיום.

"מדובר בחיים של הסוללה עצמה (לעומת החיים של הליתיום). אנחנו מנסים לשנות את הכימיה כך שהסוללה תאריך חיים זמן רב יותר", אמר מרקוס אורצ'רד, פרופסור להנדסת חשמל ל–CNN.

ההשפעות של המחקר הזה כבר מורגשות בפורמולה E. בארבע העונות הראשונות של האליפות, הנהגים נאלצו להחליף מכוניות באמצע המרוץ בגלל הסוללות שהתרוקנו.

פאנלים סולריים בצ'ילהצילום: בלומברג

מאז 2018, וההשקה של דגם מכונית המרוץ Gen2, המכוניות יכולות להמשיך עד סוף המרוץ. בעונה הנוכחית, המרוץ של פורמולה E נערך בסוף ינואר, והמנצח היה מקסימיליאן גונטר בן ה–22.

"מרוצי המכוניות הם גם מעבדה"

ז'אן טוט, נשיא הפדרציה הבינלאומית למכוניות (FIA) התפאר באחרונה בהתקדמות שהספורט עשה, ובהשפעה שתהיה לו על החברה.

מכונית במרוץ פורמולה Eצילום: בלומברג

"זה הישג יוצא מהכלל בהתחשב שבעובדה שהתחלנו עם שתי מכוניות שצריכות לסיים מרוץ, וכעת לאחר חמש שנים, אנחנו יכולים לעשות את זה עם מכונית אחת. אנו מסוגלים להוכיח שמרוצי מכוניות אינם רק מופע, אלא גם מעבדה.

"איננו רוצים מכונית שנראית כמו פורמולה 1 או פורמולה 2 — אנו רוצים מכונית שנראית מתקדמת בהרבה", הוא אמר. "מרוץ פורמולה E הוא קטגוריה שמצריכה חזון לעתיד. כמה אנשים שאלו אם הסבב יכול להתחרות בפורמולה 1, אך מדובר במשהו שונה לגמרי — מרוץ פורמולה E נמצא במעמד משלו".

הכתבה מתוך התוכנית CNN Supercharged

תגובות

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר TheMarker