מת המנכ"ל שהוביל את ההונאה החשבונאית הגדולה בהיסטוריה – חודש לאחר שחרורו

פשיטת הרגל של חברת הטלקום וורלדקום בעקבות התרמית אותה הנהיג ברני אברס היתה הגדולה בתולדות ארה"ב באותה עת, והובילה לשינוי ברגולציה על דיווחים חשבונאיים ברחבי העולם

רויטרס
דפנה מאור
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקים
ברני אברס ב-2005
רויטרס
דפנה מאור

ברנרד (ברני) אברס, המנכ"ל שהורשע בהונאה גדולה שהוביל בחברת הטלקום האמריקאית וורלדקום בעשור הקודם, מת אתמול (ראשון) בגיל 78. הוא שוחרר בדצמבר בשל הידרדרות מהירה במצב בריאותו, לאחר שריצה 13 מתוך 25 שנות המאסר שנגזרו עליו לאחר שהורשע במארס 2005.

ההונאה בוורלדקום היתה ההונאה החשבונאית הגדולה ביותר בהיסטוריה. אברס הורשע בקנוניה, בהונאה בניירות ערך ובהגשת מסמכים כוזבים לרשויות כחלק מהונאה חשבונאית בהיקף של 11 מיליארד דולר. ההונאה הובילה לפשיטת הרגל התאגידית הגדולה ביותר לאותה עת - וורלדקום (ששינתה את שמה ל-MCI) פשטה רגל ב-2002 עם 103.8 מיליארד דולר בנכסים. רק ב-2008 נשבר שיא עגום זה, עם פשיטת הרגל של ליהמן ברדרס, שהיו לו 600 מיליארד דולר בנכסים.

ההונאה בוורלדקום ובחברות נוספות בתחילת העשור הקודם הובילו לרפורמות מרחיקות לכת בדיווחים חשבונאיים של חברות בורסאיות, שהתבטאה בחוק סרביינס אוקסלי, ששינה את הרגולציה על בקרה חשבונאית ברחבי העולם, כולל אחריות פלילית למנהלים החותמים על הדו"חות. "אולי יותר מהסנאטורים מייקל אוקסלי או פול סרביינס (שהחוק נקרא על שמם), ברנרד אברס אחראי לרפורמה", כתב "ניו יורק טיימס".

אברס, שהיה פעם מאמן כדורסל בתיכון, הפך את וורלדקום במהלך שני עשורים מחברת טלפוניה קטנה במיסיסיפי שסיפקה שיחות חוץ לענקית טלקום בשווי של 175 מיליארד דולר, שרכשה את מתחרתה MCI קומיוניקיישנס הגדולה ממנה ב-1998 ב-37 מיליארד דולר, ושירתה 20 מיליון צרכנים ואלפי לקוחות עסקיים.

ההונאה התבססה על רישום הוצאות בתור השקעות הון. רישום הוצאה בתור השקעת הון (capital expense) מאפשר לדחות את ניכויה מהרווח, ולפרוס אותה על פני שנים. בכך מתאפשרת שמירה על רווח גבוה יותר על הנייר. כך ניפחה וורלדקום את רווחיה במיליארדי דולרים מדי שנה. עובדי החברה העידו כי אברס הורה להם לנפח את התוצאות. מטרתו היתה, כמובן, להשביע את רצון המשקיעים כדי להוביל לעלייה במחיר המניה והתגמול למנהלים.

ללא התרגיל החשבונאי, היתה מדווחת וורלדקום על הפסד נקי של 1.66 מיליארד דולר בשנת 2001 במקום רווח של 1.4 מיליארד דולר, וברבעון הראשון של 2002 היתה רושמת הפסד נקי של 667 מיליון דולר במקום רווח של 130 מיליון דולר. התרגיל החשבונאי התגלה במהלך ביקורת חשבונאית שגרתית, לדברי וורלדקום, אשר נוהלה על ידי KPMG, פירמת רואי החשבון החדשה של וורלדקום.

נפילת אחד התאגידים הגדולים בעולם

ג'פרי סקילינג, מנכ"ל אנרון לשעברצילום: Michael Stravato/The New York Times

חשיפת ההונאה הגיעה לאחר שהונאה אחרת נחשפה בחברת אנרון, סוחרת באנרגיה, שביצעה תרגילים חשבונאיים מורכבים בהרבה, כולל עסקות סיבוביות וצולבות מחוץ למאזן. בנפילתה של אנרון נפלה גם המבקרת החשבונאית שלה, חברת ארתור אנדרסן, מי שהיתה אחת מחמש פירמות רואי החשבון הגדולות בעולם, ואחד התאגידים הרב לאומיים הגדולים ביותר. ארתור אנדרסן החזירה את רשיון עריכת הביקורת שלה ונסגרה לאחר שהורשעה בסיוע לתרמית באנרון.

אברס ספג עונש מאסר ממושך יותר מזה של ג'פרי סקילינג, מנכ"ל אנרון שנשפט ל-24 שנים, ו-15 השנים למנכ"ל ג'ון ריגאס מאדלפיה, שגם הוא הורשע בהונאה חשבונאית. שניהם שוחררו מוקדם. דניס קוזלובסקי, מנכ"ל הקונצרן התעשייתי טייקו אינטרנשונל, הורשע בהונאה ב-2005 ונגזרו עליו 8-25 שנות מאסר. הוא שוחרר לאחר שש שנים.

אברס המשיך לטעון גם לאחר מאסרו כי הוא חף מפשע, וכי עובדים בחברה ביצעו את ההונאה. בניגוד לקוזלובסקי, סקילינג, או יו"ר אנרון קנת ליי, אברס לא מכר את מניותיו בחברה בחודשים לפני שקרסה, עובדה ששימשה אותו בהגנתו לטעון כי לא השתתף בתרמית.

מאחורי ההונאה הסתתרו מצוקה פיננסית אישית ועסקית. הרכישות של וורלדקום בסוף שנות ה-90 הביאו אותה לשיא בועת הדוט.קום עמוסה חובות. אברס עצמו הימר על מניות שנפלו, והיה חייב כסף לברוקרים שלו, ולווה כסף מהחברה, עד שהודח ממנה באפריל 2002 בשל חוב של 400 מיליון דולר. חודשיים לאחר מכן נחשפו אי סדרים חשבונאיים, והחברה הכריזה שתפרסם מחדש את דוחותיה. בכירים נוספים, בהם סמנכ"ל הכספים, פוטרו.

בריאותו של אברס החלה להידרדר ב-2019, לאחר שביקש שחרור מוקדם בנימוק של גיל מבוגר. הוא איבד את מאור עיניו, נפל כמה פעמים, והתקשה ללכת, לאכול ולטפל בעצמו. הוא כנראה סבל מדמנציה ואיבד רבע ממשקל גופו תוך שנה וחצי. השופטת ולרי קפרוני, שניהלה את חציו השני של משפטו, תמכה בשחרורו המוקדם. היא אמרה כי "13 שנים של מאסר – עד שמותו התקרב – אינם עונש קליל. אברס ריצה בפועל מאסר עולם".

לחצו על הפעמון לעדכונים בנושא:

תגובות

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר TheMarker