סטארט-אפ ישראלי-אמריקאי שרוצה למפות את המערכת החיסונית גייס 20 מיליון דולר

הסטארט-אפ אימיונאיי, שפיתח פלטפורמה שסורקת את מערכת החיסון לטובת זיהוי מחלות קשות כמו סרטן והתאמת טיפולים ותרופות, הודיע על השלמת סבב גיוס סיד

רפאלה גויכמן
רפאלה גויכמן
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
ד"ר נעם סולומון (מימין) ולואיס וולוך, מייסדי אימיונאיי
ד"ר נעם סולומון (מימין) ולואיס וולוך, מייסדי אימיונאיי צילום: גיל קובלצ'יק

הסטארט-אפ הישראלי-אמריקאי אימיונאיי (ImmunaI), שפיתח פלטפורמה שסורקת את המערכת החיסונית לטובת זיהוי מחלות קשות כמו סרטן, הודיע על השלמת סבב גיוס סיד של 20 מיליון דולר. בחברה השקיעו שתי קרנות - ויולה ונצ'רס ו-TLV פרטנרס, והיא השלימה את סבב הגיוס בפברואר, לפני תחילת המשבר.

אימיונאיי פיתחה טכנולוגיה מבוססת ביולוגיה חישובית, שמסוגלת לבחון עשרות ואף מאות אלפי תאים שונים בדגימת דם אחת, לראות כל אחד מהם בנפרד ולמפות את המערכת החיסונית. לכל תא (וסוג תא) יש כתיבה שונה של מולקולת RNA מתוך הקוד הגנטי שב-DNA, והטכנולוגיה מאפשרת לבחון כל מולקולה בנפרד. המטרה היא לבנות מאגר נתונים ענק למידע אימונולוגי ולייצר ממנו תובנות עבור חברות תרופות ובתי חולים. 

הסטארט-אפ חבר לכמה גופים - בהם איכילוב, שיבא והאוניברסיטאות סטנפורד ו-NYU - ומבצע על בסיס שיתופי הפעולה איתם את המיפוי. במהלך הקמת החברה חברו למייסדים מספר דמויות בכירות מתחום הביולוגיה והרפואה כמדענים מייסדים, בהם פרופ' דן ליטמן, מומחה באימונולוגיה; פרופ' אנסומן סטפטי, מומחה באימונולוגיה חד-תאית מאוניברסיטת סטנפורד; וד"ר דניאל וולס, חוקר ממכון פארקר לחקר הסרטן. 

הפלטפורמה של אימיונאיי יכולה לייצר טרה-בייט של נתונים מבדיקת דם אחת, ובאמצעותם לבנות פרופיל אישי של מערכת החיסון לכל נדגם. המטרה היא לאסוף כמה שיותר בדיקות דם ולבחון אותן - בין אם האדם חולה בסרטן, מחלה אוטואימונית, סובל מבעיות לב, ואפילו אם הוא אדם בריא.

"עד לפני שנה, מדענים חשבו שמקור התאים שנשלחו לחסל גידול סרטני הם בגידול עצמו ושמערכת החיסון משכפלת אותם", מסביר ד"ר נעם סולומון, מייסד משותף ומנכ"ל החברה. "המאמרים החדשים בתחום הראו שהתאים היו במחזור הדם של החולה ומערכת החיסון הצליחה לשכפל את התאים הנכונים ולשלוח אותם לגידול. זה אומר שאפשר לעשות בדיקות דם ולחפש בהן את התאים האלה".  

אימיונאיי לא מתיימרת לייצר עבור השותפים שאיתם היא עובדת תרופות או חיסונים למחלות, אלא מציעה את היכולת לענות על שאלות שעולות במעבדות הרפואיות לגבי כל דגימה, שקשורות במנגנונים שונים של מערכת החיסון. "אנחנו לא מעבדה. אנחנו לא פותרים מחלות כמו סרטן, אלא יודעים לפענח את המערכת החיסון", מוסיף סולומון. "יש לנו את הכלים, הידע והטכנולוגיה לפשט את הסיבוך ולמצוא את המבנה של מערכת החיסון ולתת לו פרשנות. זה נקרא טכנולוגיה - טכנולוגיה של תא יחיד (single cell) - ריצוף ביולוגי חד-תאי יחד עם בינה מלאכותית ולמידה חישובית, ולייצר מאגר מידע". 

לדבריו, היכולת לבצע בדיקה של גידול מבדיקת ביופסיה היא קשה יותר, וקל יותר לקחת דגימת דם ולבחון אותה. "במערכת החיסון, מנגנונים דומים משפיעים על מערכות אוטואימוניות. אצל אנשים שנדבקו בקורונה יש קורולציה גבוהה בין התגובה הקשה לווירוס לבין הסיכוי לחלות בסרטן או לקבל התקף לב", מסביר סולומון. "בריאות מערכת החיסון היא הכי חשובה. אנחנו מקודדים את המנגנונים שמשפיעים על זה, והראנו שאם מסתכלים על תופעות כמו פסוריאזיס וקרוהן - אפשר להעתיק את זה לסרטן".

סולומון מדגיש שהחברה מקבלת מהשותפים שלה דגימות אחרי שנעשית עליהן אנונימיזציה - כלומר, כל המידע האישי של בעל דגימת הדם לא מועבר אליהם, כדי להבטיח שמירה על פרטיות. המידע שעובר הוא רק מידע כללי, כמו גיל ומין המטופלים. 

סולומון, חוקר מ-MIT, ייסד את החברה יחד עם לואיס וולוך, חוקר מהארוורד שמשמש סמנכ"ל הטכנולוגיות בחברה. וולוך עבד לפני כן בחברת כריית המידע האמריקאית פלנטיר בתחום למידת המכונה. החברה מעסיקה 30 עובדים, מתוכם 18 בישראל, והיתר במשרדי החברה במנהטן, ניו יורק. יותר ממחצית מהעובדים בחברה הם רופאים ובעלי תואר בביולוגיה חישובית. 

בהון שגייסה, אימיונאיי מתכוונת להכפיל את צוות העובדים. הגיוס נועד גם לממן את ביצוע הדגימות. "המטרה שלנו היא לאסוף בתוך שנתיים 20 אלף דגימות דם - והעלות של כל דגימה כזו היא כמה אלפי דולרים. המכונות שעליהן אנחנו עובדים ועלות האחזקה שלהן גם יקרה. מרכיב נוסף וחשוב הוא איתור וגיוס של חולים שיסכימו להיות נסיינים", מוסיף סולומון.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר TheMarker