תעוזה ישראלית: הדוגמה של קיבוץ סאסא

חדשנות, נכונות לקחת סיכונים וחשיבה יצירתית גם בזמן משבר - שיתוף הפעולה בין ד"ר יצחק ברזין לקיבוץ סאסא להפקת אומגה 3 מאצות מגלם את כל מה שהופך את הישראלים לפורצי דרך

יורם גביזון
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקים2
יורם גביזון

כמעט עשור היתה פלסן סאסא אחת החברות המצליחות בישראל ואחת החברות הבולטות במגזר הקיבוצי. פלסן סיפקה לכוחות האמריקאיים בעירק ובאפגניסטן מערכות מיגון לכלי רכב כמעט מיומה הראשון של המעורבות האמריקאית במדינות אלה ב-2003 - וגרף המכירות נסק. פלסן הגיעה בשיאה למחזור מכירות של 870 מיליון דולר ב-2010, ואז התממש הסיוט של כל יצרן בתעשייה הביטחונית: שלום אמנם לא פרץ לפתע בעירק ובאפגניסטן, אבל ממשל אובמה החליט לסגת מהן.

פלסן נאלצה לפטר מאות מ-1,100 עובדיו, וקיבוץ סאסא ביקש לגוון את מקורות ההכנסה לעידן שבו מכונת הכסף הביטחונית תפעל בהילוך נמוך יותר. שוק המזון היציב נראה כמו דרך טובה להקטין את התנודתיות בהכנסות הקיבוץ ואת תלותו בתקציב הביטחון האמריקאי. סאסא רכש 19.2% ממניותיה של מחלבת רמת הגולן, שמייצרת מוצרי חלב עמיד וחלב הרים. המחלבה היתה בבעלות משותפת של תנובה, שטראוס וטרה עד שהממונה על ההגבלים העסקיים אילץ את ענקיות שוק החלב לפרק את השותפות. במקביל הוצעה לסאסא אפשרות אקזוטית יותר להשתלבות בשוק המזון העולמי: השקעה בחברת Qualitas (קאליטאס), שפועלת באחד הפלחים הלוהטים בשוק המזון - תוספי מזון מבוססי אומגה 3.

ייתכן שאין זה מקרה שהיזם שפנה לקיבוץ, ד"ר יצחק ברזין, המייסד וסמנכ"ל הטכנולוגיה של החברה, סיים גם הוא זמן קצר קודם לכן התנסות מרתקת אך טראומטית עם הממשל האמריקאי. ברזין, בעל תואר דוקטור בהנדסה כימית מאוניברסיטת בן גוריון, שהיה אז יועץ לחברת APS, קיבל ב-2009 מלגה של 70 מיליון דולר ממשרד האנרגיה האמריקאי כדי לחקור את ההיתכנות של הפקת דלק מאצות תוך שימוש בפליטות פחמן דו־חמצני כמקור לתהליך הפוטוסינתיזה שיבצעו האצות. הפרויקט הוכיח שאפשר להפיק דלק מאצות, אבל במחיר מרתיע במקצת: 800 דולר לחבית, כמעט פי שישה ממחיר השיא של חבית נפט בקיץ 2008. זה היה הכישלון השני ברציפות של ברזין לייצר דלק מאצות, לאחר שחברת GreenFuel שייסד ב-2001 כדי לפתח טכנולוגיה לשימוש בפליטות פחמן דו-חמצני לגידול אצות, נסגרה.

"זה היה המקום שבו למדתי את ההבדל בין מצוינות מדעית למצוינות כלכלית", אומר ברזין. "אמרתי לקארל באואר, שהיה אז מנהל המעבדה הלאומית לטכנולוגיות אנרגיה וליווה את הפרויקט מטעם משרד האנרגיה האמריקאי, שאין היתכנות כלכלית לייצור דלק מאצות מבלי להפיק מהן מוצר נוסף. באואר דחה את הרעיון, חזרתי ארצה וחיפשתי מה לעשות עם הידע שצברתי".

אצות
בריכת הגידול של האצותצילום: הוד אליעז

"האצה המעצבנת" שהצילה

ברזין בחר בהפקת אומגה 3 מאצות ובקיבוץ סאסא כשותף. "התייעצתי עם חברים בתנועה הקיבוצית. הם המליצו על סאסא משום שרעיונות שונים לא מפחידים אותם, והעובדה שמשהו לא נעשה בעבר אינה עומדת לחובתך", מסביר ברזין את הבחירה בסאסא, שמזוהה עם השוק הביטחוני, כשותף למיזם של מוצרים בעלי ערך בריאותי (Neutrceuticals). "מלבד זאת, אף שהם הקימו חברה תעשייתית מצוינת, הם אוהבים חקלאות מתקדמת ורוצים להיות שותפים בה. היתה תחושה שאחרי שהם נבנו מהסכסוך במזרח התיכון, הם מחפשים אופק חדש". סאסא ביקשו לצרף את קיבוץ דן כשותף בעל ניסיון בתחום החקלאות הימית, למשל בגידול דגי פורל ודגי חדקן לייצור קוויאר.

העניין הכלכלי בשוק אומגה 3 מובן הרבה יותר מהשותפות בין המדען שהתמחה באצות לקיבוץ שהתמחה במיגון רק"מ אמריקאי. שמנים מסוג אומגה 3 חשובים מאוד לגוף, משלב הינקות שבו הם קריטיים להתפתחות המוחית ולראייה, ועד לזקנה שבה יש להם ערך בשימור תאים עצביים ובהסדרת פעילות דלקתית. השוק העולמי לאומגה 3 מוערך ב-25 מיליארד דולר לשנה.

"תוסף המזון הנמכר ביותר בארה"ב הוא אומגה 3 שמגיע ברובו משמן דגים", אומר ברזין, אחד מבעלי המניות העיקריים בקאליטאס (20%). "המקור של האומגה הוא באצות שהדגים אוכלים, אלא שבניגוד למקרים אחרים שבהם בעל החיים משמש כמתווך בין המוצר הסופי לבין חומר הגלם מהטבע - וחלב פרה הוא דוגמה בולטת - הדג כמתווך של אומגה 3 לא מייצר ערך, אלא פוגע בו".

ד"ר יצחק ברזיןצילום: דיויד ילן

הוא מסביר שיש שני סוגים של אומגה 3: DHA, חומצה שומנית לא רוויה שממלאת תפקיד בהתפתחות העובר, בעיקר בהתפתחות הרשתית ובהתפתחות המוחית, למשל על ידי ייצור מעבירים עצביים; ו-EPA, שהיא חומצה שומנית לא רוויה, בעלת ערך רפואי למבוגרים, משום שהיא מסייעת בהפחתת רמת הכולסטרול, משפיעה על דיכאון וראומטיזם.

"כשצורכים אומגה 3, לוקחים תמהיל של שני הסוגים, שכל אחד מהם מתחרה על אותם קולטנים - ולכן התערובת פחות טובה מהחומר הטהור. לאצה יש כמה יתרונות חשובים לעומת שמן דגים כמקור לאומגה 3: האצה מספקת EPA טהור ולא תערובת, המבנה הפולארי של ה-EPA מבטיח ספיגה מהירה יותר מזו של שמן דגים, ובניגוד לדג, האצה אינה סופחת מתכות כבדות, שלהן השפעה שלילית, או נגוע בשאריות של תרופות". ברזין מזכיר בהקשר זה את השער של "נשיונל ג'יאוגרפיק" מ-2010, שבו הוצג קולאז' של דג המורכב מעשרות טבליות של תרופות, בעקבות זיהוי שרידי תרופות לטיפול בדיכאון, באפילפסיה ללחץ דם ולאלרגיה ברקמות של דגים בנהרות ובאגמים בארה"ב.

זיהומים סביבתיים הם רק אחד ההיבטים הבעייתיים של השימוש בשמן דגים כמקור לאומגה 3. נוכח הידלדלות הדגה העולמית, שבאה לידי ביטוי בירידה של 20%–30% במעצמות דיג כמו צ'ילה, פרו ויפן ב-2003–2012, ברור שיש צורך במציאת מקור חלופי. אצות אינן רק מקור אמין, אלא גם מתחדש, משום שהמסה שלהן גדלה בקצב של 15% ליום. צוות הפיתוח של קאליטאס שקד בימיה הראשונים של החברה על איתור זן האצות האופטימלי לייצור אומגה 3, עד שנזכר בזן שגרם לקשיים עצומים בתקופה שבה יועדה האצה לשמש כבאר הנפט החדשה של ארה"ב. "זו היתה אצה מעצבנת", אומר ברזין. "השמן שלה היה צמיג, השרשראות הפחמניות שלה היו באורך הלא נכון והשותפים של APS ירקו דם כשניסו להפוך אותה משמן לדלק".

"האצה המעצבנת" (Nannochloropsis Oculata בשמה המדעי) התבררה כמקור מצוין לייצור אומגה 3. "אתה עובד קשה שנים רבות, ולפעמים אתה מגלה שהמזל הוא הפרמטר הכי דומיננטי", אומר ברזין. בעקבות ההצלחה הקימה קאליטאס אתר בטא בעיר קארלסבאד בניו מקסיקו, בסמוך למתקן הגדול ביותר בארה"ב למיצוי שמן מאצות - של חברת Valicor Renewables. הטכנולוגיה של ואליקור התבררה כבלתי מתאימה למוצר שקאליטאס ביקשה להביא לשוק, משום שתהליך המיצוי הרס את המבנה הפולארי של החומצה השומנית EPA, ואתו אבד גם היתרון הגדול שלה ביחס לשמן דגים: ספיגה מהירה ובכמות גדולה באיברי המטרה. ואליקור לקחה על עצמה לפתח טכנולוגיה ייעודית לצורכיה של קאליטאס ולתת לה רישיון בלעדי לשימוש בה, אך ביקשה שלא להישאר במעמד של ספקית טכנולוגיה לפרויקט - אלא ליהפך לשותפה בו, וכך רכשה 5% ממניותיה של קאליטאס בראשית 2013.

בתי קיבוץ סאסא. הקיבוץ ביקש לגוון את מקורות ההכנסה שלוצילום: דרור ארצי

ברזין לא שכח את הלקח שהפיק משריפת 70 מיליון דולר מכספי הממשל בפרויקט APS: חשיבות היכולת להגדיל את היקפו של הפרויקט במהירות ובעלות נמוכה יחסית. בחיפושיה אחרי אתר ייצור שיאפשר לה לייצר במחיר תחרותי הגיעה קאליטאס עד לטקסס. "בכל מקום בארה"ב חוץ מאשר בטקסס בעל הקרקע אינו בעל הזכויות למים שמתחת לקרקע. הנכס העיקרי של טקסס הוא אוקיאנוס תת-קרקעי עצום של מים מליחים בקרבת העיר מידלנד שבמערב המדינה, שמליחותם מגיעה למחצית הריכוז במי ים. אין להם כל ביקוש, והם מצויים בעומק של 12 מטר בלבד, כך שהפקתם קלה. העובדה שקאליטאס יכולה לעשות שימוש בלתי מוגבל במי התהום היא יתרון רגולטורי, טכנולוגי וכלכלי, משום שהחברה מסוגלת להשתמש במאגר מים מליחים שנצבר בחשיכה גמורה במשך מיליוני שנים ולהזרים אותם ישירות לבריכות שעל פני הקרקע, בניגוד לחברות שמשתמשות במי ים - ולכן האצה שאותה הם רוצים לגדל מתחרה על המצע של המים והדשנים עם אצות פולשניות שמגיעות עם מי הים. יתרון אחר הוא שקאליטאס, כבעלת מאגר מי התהום, אינה צריכה לרפד את הבריכה במשטחי ניילון כדי למנוע חלחול של המים המליחים למי התהום, עובדה שמפחיתה את עלויות הניקוי והתחזוקה של הבריכות. מעבר למים זמינים בכמות בלתי מוגבלת ובמחיר אפסי טקסס מציעה נכס טבעי אחר: קרקע, שאינה מנוצלת לצרכים חקלאיים ואינה מתחרה בגידולי מזון".

שלוש שנים לאחר הקמתה ובתום 10 שנים של עבודה מדעית היתה קאליטאס קרובה לפריצה לשוק. החברה קיבלה אישור מה-FDA לשני מוצרים, ונהפכה בכך לחברה הראשונה בעולם שמייצרת ומשווקת EPA מאצות: Almega PL, שישווק ישירות לצרכן תחת המותג DR David Williams של חברת Helen of Troy, ומיועד לשיפור בריאות הלב; חברה אחרת שתשווק את המוצר תהיה GNC, שמחזיקה ב-8,300 נקודות מכירה ומתכננת לשווק חמישה מוצרים מבוססי Almega PL. קאליטאס תתחרה עם אומגה 3 משמן קריל, כמו MegaRed, ובעתיד גם בשוק ה-EPA הטהור מאצות עם חברת Aurora האמריקאית.

קאליטאס תמצב את עצמה כתחליף איכותי יותר לאומגה 3 משמן קריל, ותבסס את השיווק על הזמינות הביולוגית העדיפה של אומגה 3 מבוססת אצות על פני הזמינות הביולוגית של אומגה 3 מבוססת שמן קריל (סרטנים חסרי חוליות), שהוכחה בניסויים, ועל תמחור זהה לקמעוני - כלומר 150 דולר לק"ג (לקוח הקצה משלם כ-1,100 דולר לק"ג). בהתחשב בעלות הייצור הנמוכה בטקסס, מציין ברזין שהרווחיות הגולמית והתפעולית של החברה מייצור מוצרי אומגה 3 מבוססי אצות תהיה גבוהה מ-50%. רווחיות נאה זו מבוססת על ההנחה שקאליטאס תייצר רק מוצרים לשוק אומגה 3.

קיבוץ סאסאצילום: דרור ארצי - ג'יני

השלב הבא: תחליפי חלב אם

אלא ששוק זה רחוק מלמצות את הפוטנציאל המסחרי של האצה למיניה. בהתחשב בעובדה שחלבונים מהווים 50% ממשקל האצה, קאליטאס לוטשת את עיניה לשוק החלבונים, בעיקר לייצר חלופה כלכלית ובת-קיימא לתעשיית החלבון מן החי, שמתאפיינת מצד אחד בגידול מהיר בביקוש בעקבות צמיחת מעמד הביניים במדינות כמו סין והודו, ומצד שני מתחרה על משאבים מוגבלים של קרקע חקלאית ומים וגורמת נזק סביבתי שבא לידי ביטוי בתרומתה ל-20% מגזי החממה.

"גילינו אוצר", אומר ברזין. "הרכב חומצות האמינו שיש באצה, התרכובות שמהן בנויים החלבונים, דומה לזה שבחלבוני דגים. באצה יש את כל תשע חומצות האמינו החיוניות שאדם אינו מסוגל לסנתז, ועל כן חייב לקבל אותן ממזון. הרכב כזה לא קיים בסויה, למשל, שהיא אלרגנית וגדלה במים מתוקים. החלבונים שמצויים באצות הם מסוג גליקופרוטאינים, כלומר חלבונים הקשורים למולקולה סוכרית שמקלה עליהם לעבור דרך הממברנות שבין מערכת העיכול לדם ובין הדם לאיברי המטרה, ועל כן הספיגה שלהם מהירה ואיכותית יותר. אנחנו עובדים עם מעבדת חלבונים מובילה בטקסס, ובמקביל עם חברות מזון גדולות על פיתוח חלבונים שיהיו מיועדים בעיקר לבני 50 ומעלה, ויהיו חלק מהדיאטה שתסייע להם להקטין את הפגיעה של ההזדקנות באיכות חייהם וביכולתם לקיים אורח חיים אקטיבי".

גם אם פעילותה של קאליטאס בתחום החלבונים מפגרת אחרי תחום שמני אומגה 3 בכל הקשור לפיתוח ולקבלת אישורי שיווק, היעדים שמציב ברזין לקאליטאס בשוק החלבונים שאפתניים הרבה יותר. "שוק החלבונים הוא שוק ענק, וחברות המזון הגדולות מחפשות בקדחתנות מקור חלבונים אמין שאינו מהחי ואינו כרוך בהנדסה גנטית כמו הסויה". לדבריו, החברה שגייסה באחרונה 30 מיליון דולר לפי שווי של 46 מיליון דולר, נמצאת בקשר עם ארבע זרועות השקעה של חברות אלה, שמחפשות סינרגיות עם קו המוצרים שלהן. המודל מבחינתו הוא זה של חברת Martek, שפיתחה טכנולוגיה להפיק מאצות את החומצה השומנית הלא רוויה DHA, שממלאת תפקיד חשוב בהתפתחות מוחו ורשתית העין של התינוק, ולכן היא רכיב חיוני בתחליפי חלב אם. מרטק הגיעה למחזור מכירות של 450 מיליון דולר, 330 מיליון דולר מהם עבור שוק תחליפי חלב האם, לפני שנרכשה בדצמבר 2010 על ידי חברת DSM ההולנדית תמורת 1.1 מיליארד דולר. "שוק תחליפי חלב האם הוא נישה בשוק אומגה 3, ואת מה שעשתה מרטק בהצלחה בשוק זה באמצעות פיתוח חומצה שומנית מאצות אנחנו ננסה לעשות באמצעות חומצה שומנית (EPA) לשוק מוצרים רפואיים מבוססי אומגה 3 למבוגרים - שהוא שוק הרבה יותר רחב".

אצות שמפיקים מהן אנרגיהצילום: ריאן ריד
הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר TheMarker