"אני חלק ממהפכה": הישראלית שחוקרת כיצד ניתן להפוך את תהליך ההזדקנות

האם זקנה היא מחלה שניתן לטפל בה, כך שנוכל לתקן את הקמטים בעור ולהאריך את משך הפריון של נשים? טל אירם עשתה את כל הדרך מאוניברסיטת ת"א להרווארד, וכיום היא בעיצומו של מחקר בסטנפורד שממוקד בהאטת תהליכי ההזדקנות במוח

דריה הניג שקד
דריה הניג שקד
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקים
טל אירם
טל אירםקרדיט: נעמה אירם

זה לא מפתיע שטל אירם בחרה לחקור את המוח, המערכת הביולוגית המורכבת ביותר בטבע. אמה, מורה לביולוגיה ומפתחת תוכניות לימוד, ואביה, מנהל בכיר בתחום ההשקיה, החדירו בה אהבה לטבע, למדעים ותחושת מסוגלות והתמדה.

טל בחרה ללמוד בתיכון לאומנויות במגמה משולבת ומאוד לא שגרתית של תיאטרון ופיזיקה. בצבא היא שירתה כקצינה ביחידה 8200, ושם פגשה את בן זוגה, רותם.

היה זה ספר שקראה בצבא, "המוח הגמיש" של נורמן דויטש, שכיוון אותה למדעי המוח. היא זוכרת במיוחד איך קראה בספר על היכולת של המוח לחווט את עצמו מחדש לאחר איבוד תפקוד כתוצאה משבץ, ונשבתה. היא פנתה למסלול ישיר לדוקטורט במדעי המוח באוניברסיטת תל אביב. במסגרתו, בילתה שנתיים במעבדה בבית הספר לרפואה בהרווארד, ולאחר סיום הדוקטורט יצאה עם בן זוגה ובתה בת השנתיים, יובל, לפוסט דוקטורט באחת המעבדות הנחשבות בעולם לתחום חקר ההזדקנות, באוניברסיטת סטנפורד בקליפורניה.

לאורך הקריירה שלה, דאגה טל לנווט את המסלול שלה ולהשתלב במעבדות מחקר בעלות שם עולמי, ובו בזמן לשלב גם את צורכי המסלול המקצועי של בן זוגה – דבר שאפשר לשניהם לצמוח בתחומים שונים לחלוטין במקביל. לא מדובר בהישג של מה בכך, ונשים רבות באקדמיה נושרות בשלב הפוסט דוקטורט בגלל הצורך בנסיעה לתקופה ממושכת לחו"ל.

כיום, טל חוקרת בסטנפורד את תהליכי ההזדקנות במוח, או ליתר דיוק – כיצד ניתן להאט אותם. 13 שנה מאז החלה את הלימודים בתל אביב, היא עדיין בעיצומו של המסלול. "אני מרגישה שנולדתי לזה. אני לא יכולה לדמיין את עצמי עושה משהו אחר", היא מספרת.

טל אירם
טל אירםצילום: נעמה אירם

האם אפשר למנוע תהליכי הזדקנות?

"קצב ההזדקנות נתפש כיום כתהליך בלתי נמנע, ולא כמחלה שיש לפתח עבורה תרופה", מסבירה טל. "אבל בעבר גם מחלות כמו שחפת וחצבת נתפשו כגזרה משמים". לטענתה, ההזדקנות היא המכנה המשותף למחלות רבות כגון אלצהיימר וסכרת, ואף תהליכים שאנו תופשים כטבעיים, כגון היווצרות קמטים בעור או אובדן הפריון. 

האטת קצב ההזדקנות עשויה לדחות משמעותית את התפתחות מחלות ותופעות הזקנה. יתרה מכך, ישנן עדויות מבטיחות שהזדקנות היא תהליך שלא רק ניתן להאט אותו, אלא גם להפוך אותו. לדוגמה, פרופ' טוני וויס-קורי, החוקר המוביל בעולם לחקר הזדקנות המוח וראש המעבדה בסטנפורד שבה טל חוקרת, גילה כי העברת דם מעכבר צעיר לעכבר זקן גורמת לשיפור התפקוד המוחי של העכבר הזקן, התואם מוח של עכבר צעיר.

גאווין בלסון עושה לעצמו העברת דם מבחור צעיר, בסדרה "עמק הסיליקון"

טל בחרה לפתח תחום חדש במעבדה, ולהתמקד בהשפעות שבהעברת נוזל חוט שדרה מצעיר לזקן. השפעת הדם על המוח אינה ישירה, משום שהמוח מנותק ממערכת הדם. על כן, בחרה טל להתמקד בנוזל חוט השדרה שמקיף את המוח. לרוע המזל, מחקר נוזל עמוד שדרה כרוך באתגרים טכניים גדולים, שכן שאיבת הנוזל כרוכה בחדר ניתוח ובטשטוש, והפרוצדורה דומה לתהליך הזרקת אפידורל.

טל בילתה שנתיים שלמות בבניית מערכת ניסויית ואיסוף דגימות, תוך שיתוף פעולה עם מעבדות ברחבי העולם, עד שלבסוף הצליחה להשיג דוגמיות מנוזל חוט שדרה של סטודנטים בשוודיה. "אני רצה למקומות שאחרים בורחים מהם – תחומים מלאי אתגרים טכניים ועבודה סיזיפית. זה גם מבטיח שלא תהיה לי הרבה תחרות". 

המחקר שערכה הניב תוצאות – נוזל חוט השדרה של עכבר צעיר נמצא כמשפר את הזיכרון של עכבר זקן, אך גם נמצא שהנוזל משפר את התפקוד של סוג תא במוח הנקרא אוליגודנטרוציט, האחראי להעברה יעילה של סיגנל חשמלי במוח. 

התגלית של טל מאירה זרקור על תא זה, שכמעט ולא נחקר בהקשר של מחלות זקנה, ומצביעה על אפשרות לכיוון טיפולי חדש. מחלות דגנרטיביות כמו אלצהיימר, שקשורות בהיחלשות האותות החשמליים במוח, יכולות לקבל תובנות חדשות לגבי כיווני טיפול אפקטיביים עתידיים.

מתוך "הסיפור המופלא של בנג'מין באטן"
מתוך "הסיפור המופלא של בנג'מין באטן". ישנן עדויות מבטיחות שהזדקנות היא תהליך שלא רק ניתן להאט אותו, אלא גם להפוך אותו

האם שומן מאיץ את ההזדקנות?

בנוסף, טל שותפה למאמץ חסר תקדים, יחד עם חוקרים מ-15 מעבדות בסטנפורד ובמכון צ'אן-צוקרברג (הקרן המשפחתית של מייסד פייסבוק ורעייתו הרופאה), למיפוי ההזדקנות ברמת התא הבודד בגוף העכבר. תוך שימוש בטכנולוגיות חדשניות למיפוי תאים, גילתה הקבוצה, בין השאר, כי תאי השומן בגוף מזדקנים בקצב מהיר משאר תאי הגוף. "ייתכן שהשומן מאיץ את תהליך ההזדקנות בגוף", אומרת טל.

המחקר של טל, לצד מחקרים נוספים בתחום, מאפשרים לנו לחלום על עתיד ללא מחלות זקנה. בינתיים, יש הרבה מה ללמוד מקהילות שנמצאו מאריכות חיים ברחבי עולם (שנמצאות בסרדיניה, בקליפורניה וביפן) ובממוצע יש בהן הרבה יותר בני 100 שנים ויותר מבשאר האוכלוסייה - לדברי טל, עלינו לאכול פחות ולהתעמל יותר.

"חקר ההזדקנות הוא תחום חדש ומרגש עם השלכות אוניברסליות על איכות החיים של כל אחד מאתנו. פריצות דרך טכנולוגיות מהשנים האחרונות מאפשרות לנו להבין תהליכים ביולוגיים טוב יותר מאי פעם. זה מאוד מרגש ואני מרגישה בת מזל להיות חלק מהמהפכה", מסכמת טל.

דריה הניג שקד

דריה הניג שקד | פנומנליות

דריה הניג שקד היא מייסדת WeAct Ventures, משקיעת הון סיכון, לוחמת לשוויון, צדק חברתי ונוכחות נשית במוקדי השפעה. מייסדת קהילת WEACT לקידום יזמות בעולם החדשנות. בעלת רקע במגזר הציבורי ובשוק הפרטי, קצינה, עורכת דין, יזמת חברתית ואמא ל-3.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר TheMarker